Apple 用 4.5 亿美元和 24 颗卫星,实现了一个你用不到的功能

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Apple 的卫星 SOS 紧急联络功能於上周二开始提供给美国和加拿大的 iPhone 14 使用者,而且此服务在 12 月份也会扩展到法国、德国、爱尔兰和英国,也不排除 Apple 将扩展到更多的国家和地区。

▲ 连上卫星,就有了希望

随着这个功能的上线,苹果也公布了一则相关功能的广告片,以及一篇新闻稿,来介绍这个功能。

以往来说,苹果新功能的宣传广告一般都有着相当的创意,看完之後总会一脸满足。

但对於卫星通讯来说,则是少了几分创意,更多的是一种陈述。

当你在荒无人迹的山头需要帮助,且也没有行动网络和 Wi-Fi,拿出 iPhone 14 并啓用卫星 SOS 紧急服务,根据手机上的提示向外发出紧急讯号,并根据回传的消息进行回覆。

一去一回,相关的救援单位基本上也掌握了求助者的情况与大概位置,要救援也能够对症下药。

而铺垫多年的卫星通讯功能,在 Apple 的规划当中,紧急联络算是一个最容易切入到消费场景的功能。为了这个功能上线,苹果早在 2017 年就开始着手研究相关方案。

动用 24 颗卫星,花费 4.5 亿

想要一个功能顺利落地,无关乎就两项,一是人才,二是相关硬体设备。

就拿苹果制造晶片来说,很早之前苹果先是吸纳人才,组建团队,在以色列设立研发中心,从量变到质变的晶片制造历程,苹果用了十几年。

▲ 苹果硬体高级副总裁 Johny Srouji / 图片来自:Apple

而苹果制造晶片能力得到众人的认可,其实也是近几年一骑绝尘的 M 系列晶片。

其实「卫星通讯」这个功能也比较类似,或者说苹果很擅长将工程师的一个个「脑洞」兑现成一个个新功能。

早在 2014 年,卫星影像公司 Skybox Imaging 被 Google 收购,并入 Google 後,内部的迈克尔·特雷拉(Michael Trela)和前航空工程师约翰·芬威克(John Fenwick)也开始领导 Google 的卫星和航空器的执行和运作。

2017 年,他们加入了苹果,依然着手研究和探索卫星技术。之後在 2019 年,苹果也开始为他们招聘相关软体、硬体专家,组建多人团队,以及开始聘请航太领域和无线传输领域的高阶管理层。

简单来说,就是苹果认为卫星通讯可行,且开始动手了。

其实做卫星相关的项目花钱又费力,且成功率并不高。许多相关的公司往往耗费数十亿研发之後,一直没有找到可行变现的商业方案,最终也以破产收尾。

在组建团队後,苹果并没有急於花钱发射卫星、组建自己的网路,而是开始物色相关合作夥伴。

此前就与高通展开相关合作的 GlobalStar,也开始与苹果展开相关合作。

其实在 iPhone 13 当中,苹果已经打通了硬体和软体,只要几行代码就可以开通相关的「卫星通讯」功能。

但可能是为了拉满 iPhone 14 系列的新鲜感和辨识度,也可能是为了更好的打磨卫星通讯功能,苹果将卫星通讯功能延後了大半年的时间。

在 iPhone 14 发布会之前,外界就猜测 GlobalStar 为苹果卫星通讯提供了 17 颗卫星。

▲ 图片来自:GlobalStar

而在上周二苹果官方的技术文件中,苹果也对这个资料进行了修正,实际上苹果共使用了 GlobalStar 在轨的 24 颗卫星(85% 的网络容量)。

当 iPhone 14 用户发出求救讯号,其中一颗卫星接收到讯息之後,会将求救的讯息直接传送到位於世界各地的 GlobalStar 地面站,并由专人将求救讯息转移到相关的後勤救援单位。

除了动用卫星外,苹果还从先进制造基金(Advanced Manufacturing Fund)中拿出了 4.5 亿美元,对 GlobalStar 的一些基础设施进行修缮和加强。

▲GlobalStar 地面站 / 图片来自:Apple

GlobalStar 组建了一个 300 多人的团队,并且也借助 Cobham Satcom 老牌卫星和无线电品牌给地面站设计了高功率天线。

过去 20 多年,GlobalStar 一直在美国本土提供卫星服务,随着苹果注入的资金,使其地面站的基础设施获得升级,苹果与 GlobalStar 也会把这个服务扩展到全球。

苹果出钱为 GlobalStar 更新设备和增加人手,其实也是为了自家卫星 SOS 紧急服务功能不会出差错。

毕竟,按照苹果在发表会上的说法,这个功能并非是常规功能,而是在紧急时刻,能救人一命的非常规手段。

稳定、好用、可靠,比什麽都重要,而苹果针对这个功能的宣传片也没耍什麽花活,而用了平铺直叙的方式,想必也是如此。

不管实用不实用,先卡位再说

苹果全球行销副总裁 Greg Joswiak 表示,iPhone 的卫星 SOS 紧急服务功能将会是一个必不可少的工具,尤其是对於那些喜欢到人迹罕至的地方远足的人群。

另外,除了与 GlobalStar 一同改善基础设施外,苹果软体团队也让这项服务变得「栩栩如生」。

在 iOS 16 中,当启动紧急联络功能後,iPhone 上会出现一个易於使用的界面,在连接到卫星之後,iOS 会提供一个调查问卷,以分类不同的紧急情况。

与其他的卫星通讯功能不同,苹果 iPhone 提供的卫星 SOS 紧急服务是一个双向通讯方式,会有着及时的回馈。但同样地,卫星通讯功能将来也会成为苹果众多收费服务的一种。

不过当下仍处於推广阶段,有两年的免费服务期(仅针对 iPhone 14 系列),後续的收费状况目前还是未知,苹果还没有公布任何细节。

其实无论将来收费情况如何,就如前文所讲,目前基於卫星的紧急通讯并非是一个常态功能,而是一个特殊情况下的应急功能。

即便後续收费与 iCloud 类似有着不同的等级套餐,但凭借订阅其实很难回收此前的高额投入。

在苹果高调介入卫星通讯领域之後,Google 也表示将会在 Android 14 中引入对卫星通讯的支援,并向开发者提供 API 以供开发更多的功能。

除此之外,联发科也表示也会在晶片上支援 5G NTN 卫星直连,倘若算上 iPhone 14 发布之前,T-Mobile 和 SpaceX 关於卫星连接功能的合作,卫星通讯似乎要成为接下来智慧型手机或者电讯商的标配了。

卫星通讯被普遍认为是一项电讯通信的革命性技术,它能够绕过电信商,通过卫星直接收发讯息,马斯克的 SpaceX 星链其实看中的也是这个,因为这可能是下一代的通讯技术。

除了通讯,直连卫星也可以减少对电信商的依赖,也可以提供更精确的位置追踪,改善自有地图等诸多功能。

一贯喜欢将许多趋势、功能、特性全套掌控的苹果,提前布局卫星通讯也有着多方面的考量。

卫星通讯到底优势如何,其实跟电信公司基地台多不多,频段优不优相似,比的是卫星的数量与通讯频段。

算上苹果、SpaceX 等科技企业,卫星通讯技术刚起步,处於前期规划阶段,加上卫星路网轨道有限,且频段资源先占先得的条件下,提早布局也算是押宝未来卫星通讯有着更大的潜力。

但在卫星通讯功能上,苹果几乎是首批推出通讯功能的厂商,也把它当做 iPhone 14 系列的一个卖点(或者更新要点),极力的打造不同,提振销量。

这与此前总喜欢後发制人的苹果,在策略上有着些许不同,如此快速的推向市场,苹果其实也在观察卫星通讯的市场反应,以及技术的更迭状况。

在与苹果合作之後,GlobalStar 几乎把 85% 的卫星路网容量都留给了苹果,苹果也成为唯一大客户,如此也促使了 GlobalStar 业绩的大幅增长。

卫星通讯功能从量变到质变,GlobalStar 或许需要更多的卫星以及更多的时间,而苹果可能只需要直接把 GlobalStar 收购,并融合到 iOS 当中就好。

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